Wanneer ik VR aan vrienden wil laten zien die het nog nooit hebben geprobeerd (wat een van de grote geneugten van het bezit van een headset is), is Beat Saber het spel dat ik als eerste opstart. Weinig andere games brengen de aantrekkingskracht van deze technologie zo snel en doeltreffend over als Beat Saber, waarin je een stroom kleurgecodeerde dozen voor je neus krijgt en je controllers worden omgetoverd tot een paar ongelijksoortige, lichtzwaarden waarmee je ze op het ritme van pompende elektronische beats in mootjes kunt hakken en mootjes kunt hakken. Het is even bevredigend als zweterig om je vaardigheden aan te scherpen en het hectische geklungel om te zetten in precieze zwaaibewegingen.

Voor VR-games zoekt Beat Saber de grenzen van de technologie niet al te ver op. Je speelt de game terwijl je stilstaat en recht voor je uit kijkt, zonder dat er iets achter je gebeurt. Je hebt dus geen opstelling op kamerschaal nodig, want zelfs de basiscameratracking van de PlayStation VR kan het prima aan. De glimmende neon-rave-graphics zijn eenvoudig maar duidelijk en gemakkelijk leesbaar, dus het ziet er bijna net zo goed uit op de PlayStation als op een Vive Pro (met slechts een paar effecten zachter gezet).

Deze niet-gelicentieerde lichtzwaarden maken niet de kenmerkende suizende geluiden van Star Wars, wat ik niet kan helpen, maar ik voel me een beetje teleurgesteld, maar het geluid dat ze maken past goed bij de muziek waarop ze zijn getimed, en dat creëert het gevoel dat je een deelnemer aan het nummer bent.

 

Wat ik er echt van vind​

Verder zijn er een paar spaarzame obstakels, zoals muren en lage plafonds, die je dwingen om uit de weg te gaan of te bukken, meestal terwijl je met je zwaarden blijft zwaaien. Je ziet ook af en toe spikeachtige mijnen door de pijp komen die een scoreverbetering en combo-reset veroorzaken als je ze raakt, maar in de Hard-mode heb ik die in ieder geval niet gebruikt zien worden op een manier waarbij ik het gevoel had dat ik ooit echt gevaar liep er eentje te raken.

Om hoog te eindigen op het klassement moet je niet alleen elk blok raken voordat het voorbij is, maar moet je je zwaai ook met enige precisie uitvoeren. Je krijgt punten op basis van of je je zwaai volhoudt in plaats van slap tegen een blok aan te tikken, en hoe dicht je bij het midden van het blok komt waar je blad doorheen gaat. Dat schept veel ruimte om je techniek te verbeteren, zelfs nadat je je een weg hebt gebaand door een nummer zonder iets te missen, en moedigt wild overdreven zwaaien aan waardoor het voelt alsof ik echt probeer om de blokken met kracht en momentum door te snijden.

De grootste ergernis voor mij is dat wanneer ik een blok mis tijdens een krachtig gedeelte van een nummer, het vaak moeilijk is om precies te zien wat mijn fout was – je krijgt gewoon het mislukte geluidseffect en je scoremultiplicator en streak-teller worden op nul gezet. Tenzij je je spel opneemt, kun je niet terugspoelen om te zien of je in de verkeerde richting zwaaide of met de verkeerde sabel, of dat je gewoon miste omdat je de timing verkeerd inschatte of door een tracking glitch die je eigenlijk beroofde.

De moeilijkheidssprong van Hard naar Expert is nogal gek – ik kan zowat elk nummer in de catalogus S-ranken op Hard, maar kan amper door een Expert-nummer geraken zonder genoeg blokken te missen om het level te falen. Expert verhoogt niet alleen de snelheid waarmee blokken op je afkomen, het is ook een heel ander parcours met moeilijker te raken combinaties van blokken. En dan is er nog Expert+, dat zo waanzinnig snel en moeilijk is dat als je het haalt, Nick Fury achter je zit te wachten om je te rekruteren voor het Avengers Initiative als je je headset afdoet. Video’s bekijken van mensen die door zo’n parcours scheuren is echt een prachtig gezicht.

Er zijn nog een paar andere speltypen om te spelen voor een andere uitdaging: één is een campagne die de moeilijkheidsgraad geleidelijk opvoert en een andere draai geeft aan alle bestaande nummers door bijvoorbeeld de richtingaanwijzer maar even te laten zien voordat je hem verbergt, zodat je moet onthouden welke kant je op moet slingeren als hij bij je komt. In een ander speltype zijn de richtingsaanwijzingen volledig verdwenen en kun je de rode en blauwe blokken naar believen raken, maar dit wordt gecompenseerd door het aantal blokken drastisch op te voeren en de verschillende kleuren veel nauwer met elkaar te vermengen dan in het normale speltype. Er is ook een single-saber modus die even moeilijk is om bij te houden. Allemaal zijn ze op hun eigen manier moeilijk, en het is een goede manier om de variatie te vergroten als de trackselectie op is.

 

Conclusie

Een goede sessie met Beat Saber laat me letterlijk ademloos achter. Als ik helemaal in de groef zit, kom ik misschien wel het dichtst bij het gevoel dat ik ooit een Jedi op een rave zal zijn als ik zo snel mogelijk met mijn rode en blauwe sabels zwaai om een vloedgolf van inkomende dozen precies te doorsnijden. Deze uitdagende ritmegame heeft niet veel nummers, maar wat er wel in zit, is aanstekelijk en zeer herspeelbaar door de manier waarop het puntensysteem nauwkeurigheid en volharding aanmoedigt, plus een handvol alternatieve spelstanden. (En als je PC hebt, is het natuurlijk eindeloos uit te breiden met aangepaste tracks dankzij de level-editor en mods). Het zou absoluut een go-to moeten zijn om iedereen kennis te laten maken met virtual reality.